Supuestas columnas de vapor de agua en luna de Júpiter despiertan esperanza

Categoría: NASA
Publicado: Domingo, 02 Octubre 2016 21:05
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NASA dijo hace unos días que el telescopio espacial Hubble ha captado una imagen de lo que parecen ser columnas de vapor de agua que salen de la superficie de la luna de Júpiter, Europa.

Si estas columnas de vapor de agua son reales y caigan sobre la superficie de Europa en forma de lluvia, dicen los científicos, sería más fácil acceder los materiales que una vez yacían en el océano de la subsuperficie lunar.

"Se considera al océano de Europa como uno de los sitios con más promesa de albergar vida en el Sistema Solar [además de la Tierra]", dijo Geoff Yoder, de la agencia espacial. "Estas columnas de vapor, si es que en realidad existen, ofrecerían otra manera de estudiar la subsuperficie de Europa".

Se calcula que estas columnas de vapor se disparan a una altura de 125 millas de la superficie helada de la luna. Si cierta clase de material cae en forma de lluvia sobre la superficie de Europa, daría pie a una misión espacial para recolectar muestras.

"La vida como la conocemos requiere de agua líquida, y Europa está en la vista de la NASA ya que es uno de los lugares más probables donde encontrar agua en nuestro Sistema Solar", dijo Adrian Lenardic, un geofísico planetario de Rice University. "Si encuentras un lugar con agua líquida, el potencial de que pueda albergar vida, aunque sea una forma sencilla de vida como una bacteria, aumenta. Y eso es emocionante".

Los astrónomos subrayaron que están trabajando en los límites de las capacidades de Hubble y señalan que no han probado la existencia de estas columnas de vapor. Afirman, sin embargo, que están presentando nueva evidencia. Hace unos años, el telescopio espacial captó imágenes de lo que  parecían ser columnas de vapor de agua en el polo sur de Europa.

"Ni las cámaras de Hubble ni los instrumentos de otras naves podrán ver evidencia de vida en la superficie", dijo Lenardic.

El equipo utilizó a Hubble para observar a Europa pasar frente a Júpiter con el objetivo de ver la silueta de una potencial atmósfera que envuelva a esta luna. Tres de 10 veces en que se realizaron estas observaciones, notaron la erupción de estas columnas de vapor.

Hasta el momento, estas observaciones sugieren que la erupción de estas columnas son altamente variables, lo que podría explicar por qué no se ven consistentemente. Un artículo que detalla estos nuevos hallazgos se publicará el 29 de septiembre en la revista The Astrophysical Journal.

Si se confirma la existencia de estas columnas de vapor, Europa sería el segundo lugar en nuestro Sistema Solar en mostrar sus propios géisers. La nave Cassini ha avistadocolumnas de vapor similares en la luna congelada de Saturno, Encélado.

Desde hace ya unas décadas, Europa ha ofrecido quizá la mayor promesa de una posibilidad de vida más allá de la Tierra en nuestro Sistema Solar. En la década de los años 90, la misión Galileo recolectó evidencia de un océano oculto bajo la superficie helada de la luna que se podía calentar para proveer las condiciones necesarias para el surgimiento de la vida.

Fuente: cnet.com